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Ernest Withers, fotógrafo de los derechos civiles afroamericanos e informante del FBI

Por: | De autor, Fotografía, Portada

Los años sesenta del siglo XX siempre se recordarán por su enorme agitación política y social en todo el mundo. El globo estaba dividido en dos bloques irreconciliables desde la Segunda Guerra Mundial, Occidente con Estados Unidos a la cabeza y los países comunistas con la URSS al frente. En esa década se produjo la crisis de los misiles que a punto estuvo de conducir a la humanidad a un apocalipsis nuclear, la juventud de Europa se levantó contra los sistemas heredados de sus padres en la Primavera de Praga y el Mayo Francés, y en Norteamérica varios sucesos agitaron a la sociedad estadounidense: la calamitosa guerra de Vietnam, con numerosas protestas en contra; el asesinato del presidente John F. Kennedy; y los movimientos por los derecho sociales de los negros y contra las leyes de segregación racial vigentes en ese momento en el país, que acabaron con el asesinato de dos de sus líderes más carismáticos, Malcom X y Martin Luther King.

En este último movimiento social se destacó el fotógrafo Ernest Withers, uno de los más prolijos documentalistas gráficos de la lucha por los derechos civiles de los afroamericanos. En su labor como fotoperiodista acompañó a Martin Luther King en muchos de sus actos públicos, fotografió decenas de manifestaciones en las que se pedían el fin de las leyes de segregación racial y fue célebre por tomar imágenes del juicio por el asesinato de Emmett Till, el primer caso que removió las conciencias de muchos estadounidenses por la violencia racial que vivía el país -Till, de 14 años, fue asesinado y brutalmente mutilado por haber coqueteado con una mujer blanca-.

Sin embargo, Withers no fue un mero periodista encargado de cubrir la información del movimiento por los derechos civiles de los afroamericanos, también formó parte de varias organizaciones que reclamaban la igualdad racial, entre ellas la United Negro Allied Veterans of America, compuesta por veteranos negros de la Segunda Guerra Mundial. Por ello, la revelación en 2013 de que durante años había sido un informante del FBI sobre el movimiento contra las leyes de segregación racial supuso un auténtico shock para los que le conocían. La aparición de esta información se produjo seis años después de la muerte del fotógrafo, acontecida en 2007.

Esta sorprendente revelación fue publicada por The Commercial Appeal, periódico de Memphis, que solicitó información al FBI sobre el fotógrafo mediante la Ley de Libertad de Información estadounidense. Los documentos revelaron que Withers se había convertido en informante a finales de los sesenta después de que fuese recomendado para tal misión por el jefe del Departamento de Policía de Memphis, donde el joven Ernest había servido como policía hasta que fue expulsado por vender alcohol ilegal.

Cuando la noticia saltó a la palestra, muchos trataron de encontrar una explicación razonable a lo que algunos consideraron una traición al movimiento. El dinero fue, probablemente, lo que le llevó a convertirse en informante del FBI. Despedido de su puesto de policía y con un trabajo de fotógrafo independiente bajo las leyes de segregación racial en el duro sur de los Estados Unidos, Withers tenía que hacer frente a la manutención de una familia con nueve hijos, por lo que necesitaba desesperadamente ingresos.

Hay también quien señala que, pese a su compromiso con el movimiento, estaba en contra de todo lo que se pareciese al comunismo y simpatizaba con el ideal de ley y orden del Gobierno norteamericano.

En cualquier caso, no son pocos los que opinan que Withers lo único que hizo fue estafar al FBI, puesto que el movimiento por los derechos civiles de los afroamericanos siempre fue abierto y nunca tuvo nada que ocultar, por lo que el fotógrafo simplemente se habría aprovechado del miedo del Gobierno en su propio beneficio sin perjudicar a sus congéneres.

Last modified: 28 enero, 2019

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